A masculinidade em um Encontro de Velhos

A masculinidade em Um Encontro de Velhos Em seu romance, Um Encontro de Velhos (1983), Ernest J. Gaines escreve sobre uma plantação de cana-de-açúcar na Louisiana nos anos 70. O chefe de trabalho da plantação, branco Cajun, é baleado e dezessete homens negros velhos e uma mulher branca afirmam ser cada um o assassino. Estes velhos homens cresceram em uma época de extremo racismo e foram vítimas de violência e discriminação. Crescendo nas plantações, os homens negros têm sido vistos como meninos, ao invés de homens a vida inteira. Até agora, eles tinham medo de tomar uma posição e estabelecer sua masculinidade em uma sociedade que os considerava como subordinados. Cada homem conta que, em algum momento de sua vida, ele foi incapaz de se defender ou de um ente querido contra o tratamento injusto de uma pessoa branca. Os homens e mulheres brancos sentem-se superiores aos afro-americanos, vendo-os como seus dependentes por causa de sua posse de terra e escravos como posse sobre eles. Em Um Encontro de Velhos, Gaines revela que através da posse de terras e pessoas, os homens brancos foram capazes de tirar o senso de masculinidade do homem negro. Gaines prossegue então, derrubando essa falta de masculinidade, reconstruindo a visão da masculinidade para os homens negros. Os homens negros passam de passivos e imobilizados pelo medo a agir e a pegar em armas contra os brancos. Gaines revela a privação de terra dos afro-americanos e como os brancos têm tido uma noção possessiva sobre os afro-americanos. Então Gaines usa essas idéias para mostrar como os brancos foram capazes de tomar o senso de masculinidade do homem negro e como a masculinidade foi mudada para os negros.

Para começar, Gaines mostra como, por mais de um século, os brancos privaram os afro-americanos da terra. Em A Gathering of Old Men, Tucker, um dos velhos negros, discute como os afro-americanos têm sido privados de terra: ‘Depois que a plantação estava morrendo, os Marshalls dosearam a terra para o cultivo de tubarões, dando a melhor terra aos Cajuns, e dando-nos a pior — a terra do fundo, perto dos pântanos’ (94). A família Marshall, uma família rica e branca, é proprietária da plantação em que Gaines focaliza seu romance. Mesmo depois da escravidão, os afro-americanos receberam as piores terras e tinham poucas esperanças de sucesso agrícola. Embora os Cajuns sejam vistos como uma classe branca inferior, eles ainda são vistos como sendo de uma classe mais alta do que os afro-americanos. Sem terra boa para cultivar, os afro-americanos foram colocados em uma posição de inferioridade, sem espaço para se elevar socialmente. Mesmo com o fim da escravidão, Gaines quer que o leitor perceba que os afro-americanos ainda estão em extrema desvantagem em relação aos brancos e que seu senso de masculinidade tem sofrido por causa disso.

Gaines também mostra como os brancos ainda tiveram um escravo como a posse de afro-americanos. Candy Marshall, que possui parte da plantação Marshall, parece ser um amigo dos afro-americanos na propriedade. Ela os defende quando Beau Baton é morto e até reivindica a responsabilidade pela morte. Entretanto, ela parece querer ter controle sobre eles e os considera parte de sua propriedade. Ao falar com Mapes, o xerife local, ela exclama: ‘Não vou deixá-los tocar meu povo’ (17). Embora Candy pareça ter um bom relacionamento com os afro-americanos que vivem na plantação, ela os considera como propriedade dela. Gaines usa propositalmente a expressão ‘meu povo’ para mostrar sua posse dos afro-americanos na plantação. Além disso, quando os velhos negros pedem para falar entre si sozinhos, Candy chora: ‘Ninguém fala sem mim… Este é o meu lugar’ e questiona um dos velhos, exclamando: ‘Você sabe com quem você está falando? Saiam da minha casa’ (173). Quando Candy é questionada pelos homens negros, sua atitude muda em relação a eles e ela fica furiosa. Ela vê sua propriedade como sendo desobediente e seu sentimento de superioridade sobre a raça negra toma conta.

Outro exemplo da posse da raça afro-americana é visto através de linchamentos e assassinatos. Ao falar com Mapes, Beulah expressa sua raiva sobre dois meninos mortos há anos: ‘Os negros são linchados, se afogam, são baleados, levam um tiro, e aqui ele não tem nenhuma prova de quem fez isso. A prova foram as duas criancinhas deitadas ali em dois caixões’ (108). Gaines está mostrando como os afro-americanos têm sido tratados como propriedade, ainda menos do que propriedade, desde a escravidão. Eles foram linchados e assassinados como se não tivessem valor. Esta visão dos afro-americanos reduziu sua masculinidade e incutiu medo em sua comunidade. Através desta posse de terra e sentimento de propriedade da raça negra, Gaines se propõe a mostrar como os brancos foram capazes de tirar o senso de masculinidade do homem negro. Esta falta de masculinidade leva os velhos homens a serem passivos e imobilizados pelo medo.

A raça negra tem sido vista como fraca e incapaz de se impor por si mesma. Os homens negros na plantação foram detidos pelos proprietários brancos e lhes foi negada a capacidade de agir como homens. Suas terras e seus próprios corpos têm sido vistos como posse para a raça branca. Coot, um veterano da Primeira Guerra Mundial não recebeu o direito de ser considerado um homem por defender seu país. Ele conta sua história de como os brancos o fizeram retirar seu uniforme: ‘Eu costumava vestir meu velho uniforme e me olhar no copo de chifforobe’. Eu sabia que não podia usá-lo lá fora, mas podia usá-lo em casa…’. (104). Coot havia servido seu país lutando na Primeira Guerra Mundial, mas ainda não era visto como um homem aos olhos dos brancos e até mesmo de seus próprios olhos. Gaines mostra como Coot se olha no espelho e vê sua falta de masculinidade.

Outro exemplo da privação da masculinidade dos homens negros é quando Gable fala sobre como seu filho foi morto na cadeira elétrica por ter dormido com uma mulher branca. Ele explica: ‘E o que eu fiz para que eles matassem meu filho dessa maneira? O que um pobre negro velho poderia fazer a não ser ir até os brancos e cair de joelhos? Alguns foram tão longe para dizer que meu filho deveria estar feliz por ter morrido na ‘cadeira létrica’ no fim de uma corda… E foi melhor esquecermos tudo sobre isso e ele’ (102). O filho de Gable foi morto por dormir com uma mulher branca e ninguém da comunidade negra foi capaz de se levantar e fazer algo para impedi-lo. Anos de sentimento possuído e aproveitado de chumbo para a passividade da raça afro-americana e a incapacidade de agir contra os brancos que os mantinham em baixo.

Em Um Encontro de Velhos, os velhos decidem encontrar sua masculinidade e reescrever a visão tradicional do homem negro. Gaines quer mostrar ao leitor que os afro-americanos podem se defender e desafiar seus agressores, apesar da ameaça de violência contra eles. Os negros decidem se impor contra a intimidação e a violência do xerife branco. O xerife pergunta a um dos homens negros: »O que você estava fazendo quando Candy o chamou? Eu estava bem aqui. E eu atirei nele’. O rosto grande dos mapas tinha ficado mais avermelhado com exasperação. Ele queria bater no velho de novo, talvez até sufocá-lo’ (79). Os negros não têm mais medo de se levantar contra um homem branco. Eles estão fartos de seu tratamento e percebem que é hora de agir. Os velhos compreendem que pode haver retaliação, mas sabem que defender-se por si mesmos será para o bem maior. Eles encontram sua masculinidade e mudam sua passividade para a agressividade.

Os velhos tomam armas contra os homens brancos e reescrevem sua masculinidade agindo e se recusando a ser passivos. Os homens brancos duvidam que os homens tenham sequer carregado suas armas, reforçando o desrespeito que têm pelos afro-americanos e sua masculinidade. Mathu, que se acreditava ter matado Beau, era um dos poucos homens negros que não recuou até a autoridade na comunidade antes do assassinato. Rufe explica o respeito de Mapes por Mathu: ‘Mapes era muitas coisas. Ele era grande, mau, brutal’. Mas os Mapes respeitavam um homem. Mathu era um homem, e os Mapes respeitavam Mathu. Mas ele não pensava muito no resto de nós’ (84). Gaines apresenta a masculinidade como sendo respeitável e sem masculinidade, os afro-americanos não eram respeitados pelos brancos. Ao longo de sua vida, Mathu ensina a Charlie a se impor também. Charlie sempre foi passivo e assustado até ter tido o suficiente. Ele explica: ‘Isso foi tudo que eu fiz, toda minha vida, foi fugir das pessoas… Toda minha vida me fez fazer o que eles queriam que eu fizesse, e ‘me prendeu se eu fiz bem, e ‘me prendeu se eu fiz mal — toda minha vida. E eu a levei’ (188). Charlie nunca pôde seguir o conselho de Mathu até aquele dia. Ele finalmente percebe e exclama: ‘Você tentou fazer de mim um homem, não foi, Parrain? Você não tentou’ (189). Ele percebe que, ‘Eu não sou o Big Charlie, garoto negro, não mais, eu sou um homem. Você vai me ouvir? Um homem volta. Não um menino negro. Um garoto negro corre e corre e corre. Mas um homem volta. Eu sou um homem’ (187). Charlie retorna ao local do crime para se entregar. Ele está cansado de correr e deixar que os brancos prendam os afro-americanos. Charlie descobre sua masculinidade e é capaz de fazer frente aos brancos que o reprimiram e à sua raça por tanto tempo.

Gaines’ revela como através da posse da terra e das pessoas, os brancos foram capazes de tirar a masculinidade ou os afro-americanos. Junto com a masculinidade, os brancos despojaram os afro-americanos de qualquer posição social ou respeito. Gaines dá aos personagens um passado de passividade e imobilização causada pelo medo. No entanto, Gaines então derruba a visão tradicional dos homens negros como sendo passivos e lhes dá um senso de masculinidade.