Como o Balls and Gossip Affected 18 Century England’s Society

As cartas de Jane Austen para sua irmã Cassandra, escritas entre 1796-1801, lançam muita luz sobre os eventos sociais que Austen inclui em Orgulho e Preconceito. Frequentemente, toda a substância da carta de Jane era uma descrição de um baile que ela acabara de assistir, um baile que ela iria assistir, um baile ao qual sua irmã poderia ir, e referências a bailes nos quais o nome de sua irmã era mencionado. Durante o período em que estas cartas foram escritas, Austen estava compondo Orgulho e Preconceito. Um leitor moderno de Orgulho e Preconceito poderia concluir que Elizabeth é um reflexo da natureza pessoal de Jane e que Jane era, portanto, acima de todos os mexericos que aconteciam durante estes bailes. Entretanto, quando vistas no contexto fornecido por estas cartas, estas conclusões podem não ser inteiramente exatas, pois o contentamento feminino e as descrições deliciosamente felinas que aparecem nas cartas de Austen são quase idênticas às suas descrições da assembléia em Meryton e do baile em Netherfield.

Embora não seja imediatamente óbvio para o leitor de Orgulho e Preconceito, a ‘sociedade da bola’ durante o século XVIII proporcionou uma maneira segura para os jovens se conhecerem, a quadra e compararem experiências. O número de convidados em um baile se torna um fator importante porque um evento grande e misto proporciona melhor aos jovens uma oportunidade segura de socializar e conhecer futuros companheiros. Ao descrever a Assembléia de Meryton, Austen dá uma dica, dizendo ao leitor que ‘logo se seguiu um relatório que o Sr. Bingley deveria trazer 12 damas e sete cavalheiros com ele para a assembléia’. As moças ficaram de luto por um número tão grande de senhoras’. (Austen 7). Embora a importância social disto pudesse ser facilmente descartada pelo leitor ou anulada como comentário sobre a superficialidade das meninas, as cartas de Austen não deixam tal ambiguidade, pois elas catalogam repetidamente o número de participantes, seu sexo, sua idade e sua relativa conveniência. Por exemplo, em sua carta a Cassandra de 25 de novembro de 1798, Austen escreve: ‘a bola na quinta-feira era pequena, quase tão grande quanto um beijinho de Oxford’. Havia apenas sete casais e apenas 27 pessoas na sala’ (LeFaye 22). Em uma carta do mês seguinte, Austen descreve outro evento dizendo: ‘nossa bola era muito fina, mas de forma alguma desagradável’. Havia 31 pessoas e apenas 11 senhoras fora do número e cinco mulheres solteiras na sala’ (LeFaye 29). A ênfase repetida em quantos senhores e senhoras estavam presentes continua ao longo das cartas escritas no final da década de 1790 e não deixa dúvidas sobre o que constituía um evento desejável. Visto no contexto das cartas, o que parecia ser o comentário social cortante de Austen torna-se uma preocupação genuína em relação à natureza do evento.

O ‘porto seguro’ social proporcionado pela ‘sociedade da bola’ foi ainda mais importante quando lembramos que o final do século XVII foi uma época socialmente desestabilizadora. A Revolução Americana, a Revolução Francesa e o declínio da saúde mental de George III criaram muita incerteza e mudaram os papéis sociais. Embora a política não se intrometesse no Orgulho e Preconceito, o número de oficiais militares fala da relativa instabilidade social da época. Estes homens são genericamente referidos como oficiais ou mais obliquamente (para o leitor moderno) como ‘casacos vermelhos’ (Austen 61). A presença desses homens na Assembléia de Meryton e no baile de Netherfield está incluída na contabilidade dos convidados do baile de Austen. Suas cartas são freqüentemente mais explícitas com referências à classificação.

As cartas de Austen para Cassandra também fornecem uma visão da importância das fofocas na vida de Austen. Embora seja fácil para o leitor assumir que Jane Austen (falando através de Elizabeth) estava acima das pequenas preocupações evidenciadas pelas irmãs e pela mãe de Elizabeth, as cartas a Cassandra sugerem o contrário. Por exemplo, a antecipação com que Kitty e Lydia aguardam a bola Netherfield parece ser calculada para fazer o leitor questionar o julgamento das meninas. Austen observa ‘nada menos que uma dança na terça-feira, poderia ter feito tal sexta-feira, sábado, domingo e segunda-feira, suportável para Kitty e Lydia’. (Austen 61). No entanto, esta ânsia foi compartilhada parte e parcela por Austen. Enquanto a primeira frase de sua carta datada de 10 de janeiro de 1796 trata de assuntos perfunctórios, na segunda frase, Austen mergulha ao dizer ‘Depois daquele preâmbulo necessário, vou proceder para informá-lo de que tivemos uma bola extremamente boa ontem à noite’. (LeFaye 1) — e o saldo da carta descreve o evento em extensão. Claramente, Austen compartilhou cada pedaço da ânsia de Lydia e Kitty por esses eventos sociais.

Da mesma forma, as observações feitas por aqueles que participaram da Assembléia de Meryton e a fofoca ‘post-mortem’ do evento depois, levam o leitor a supor que Austen talvez esteja oferecendo como comentário social. Entretanto, quando visto do contexto das cartas, torna-se evidente que Austen é, ela própria, uma fofoca inveterada. Por exemplo, os comentários arrebatadores da Sra. Bennet (‘ele é tão bonito demais! E suas irmãs são mulheres encantadoras. Nunca em minha vida vi nada mais elegante do que seus vestidos. Atrevo-me a dizer o laço sobre o vestido da Sra. Hurt’. (Austen 10)) leva o leitor a concluir que Austen tem apostado um pouco acima de seus personagens. No entanto, as cartas estabelecem claramente Austen como igualmente fofoqueira. Em sua carta a Cassandra datada de 12 de maio de 1801, Austen revela, ‘

Tenho orgulho de dizer que tenho um olho muito bom para uma Adultradora, pois, tendo repetidamente assegurado que outra na mesma festa era a Ela, fixei-me na certa desde a primeira. — Uma semelhança com a Sra. Leigh foi meu guia. Ela não é tão bonita como eu esperava; seu rosto tem o mesmo defeito de calvície que o de sua irmã, e suas feições não são tão bonitas; — ela era muito assanhada, e parecia muito silenciosa e contente, mais do que qualquer outra coisa. A Sra. Badcock e duas jovens mulheres eram da mesma festa, exceto quando a Sra. Badcock se achava obrigada a deixá-las, a correr pela sala depois de seu marido bêbado. Sua evasão e sua perseguição com a provável intoxicação de ambos foi uma cena divertida (LeFaye 85).

Austen claramente se deleita em ser gata — e é um mexerico tão inveterado quanto qualquer um de seus personagens.

As cartas de Austen para Cassandra também fornecem uma maior compreensão do porquê do desdém de Darcy por Elizabeth foi tão devastador para ela e do porquê de Elizabeth o ter visto inicialmente com tão pouca estima. Orgulho e Preconceito fornece uma verdadeira contabilidade de quem é um flor de parede e quem está engajado no mundo social. O desdém de Darcy por Elizabeth (‘ela é tolerável; mas não é suficientemente atraente para me tentar’). (Austen, 9)) foi precedida pela retirada de Elizabeth da ação por falta de um parceiro. Austen diz ao leitor: ‘Elizabeth Bennet tinha sido obrigada, por escassez de cavalheiros, a sentar-se para duas danças’. (Austen 8), deixando ao leitor a conclusão de que isso de alguma forma contribuiu para a rejeição de Darcy a ela. Esta rejeição (e a razão subjacente) foi retribuída por Elizabeth que observou que ‘Em Meryton, o Sr. Darcy só dançou uma vez com a Srta. Hurst, e uma vez com a Srta. Bingley’. (Austen 8) — tornando-o assim uma pessoa de pouca conta no mundo da sociedade do baile do século XVIII. O que ainda não está claro, no entanto, é o quanto a auto-estima de uma pessoa está fortemente ligada à popularidade de um baile. Aqui, as cartas são muito esclarecedoras porque recitam repetidamente uma ladainha de quantas danças foram dançadas, quem foi formado para se sentar e quem estava sozinho. Em sua carta de 24 de dezembro de 1798, Austen escreve, ‘

Havia 20 danças e eu as dançava todas, & sem nenhuma fadiga. Fiquei contente de me achar capaz de dançar tanto e com tanta satisfação quanto eu; — pelo meu esguio prazer com os bailes Ashford (e assembléias para dançar), eu não me achava igual a isso, mas com o tempo frio e alguns casais que eu gostaria de dançar por uma semana juntos como por meia hora. Meu boné preto foi abertamente admirado pela Sra. LaFroy e secretamente imagino que por todos os outros na sala (LeFaye 29-30).

Em 8 de janeiro de 1799, Austen era menos procurada, como ela escreveu, ‘Acho que não fui muito solicitada -‘. As pessoas estavam bastante aptas a não me pedir até que pudessem ajudá-la;-Uma conseqüência que você sabe varia tanto às vezes sem nenhuma razão em particular’. (LeFaye 35). As mesmas preocupações são evidentes em uma carta de 1º de novembro de 1800 na qual Austen escreve: ‘Eu dancei nove danças em dez, cinco com Stephen Terry, T. Chute & James Digweed e quatro com Catherine’. Havia geralmente um par de damas juntas, mas não era tão amável quanto nós’. (LeFaye 53). Esta ênfase repetida deixa bem claro que a auto-estima e a posição social de cada um estavam intimamente ligadas à demanda, ao fato de ser um participante ativo e fluido na pista de dança. Vista neste contexto, a indelicadeza de Darcy — que se seguiu imediatamente a um período em que Elizabeth não era procurada — foi emocionalmente devastadora.

Em resumo, as cartas de Austen para sua irmã fornecem uma janela para o mundo do século XVIII ‘sociedade do baile’ que aumenta a compreensão dos leitores sobre Orgulho e Preconceito. É significativo que Austen esteve avidamente envolvida na sociedade da bola durante a redação de Orgulho e Preconceito. Seu comentário corrido sobre esses eventos aparentemente superficiais proporciona uma compreensão mais profunda das motivações dos personagens, particularmente no que diz respeito ao desdém de Darcy e às conversas entre as irmãs. Pouco depois da virada do século, as cartas de Austen se voltam para outros assuntos e ela se torna uma observadora de bolas em vez da participante tonta que ela era no final da década de 1790. Entretanto, durante a escrita de Orgulho e Preconceito, Austen era tão felina quanto qualquer um de seus personagens — um traço que faz do Orgulho e Preconceito uma leitura deliciosa.